Τι βρήκε ο Herschel σε ένα σκοτεινό σύννεφο
Χιλιάδες έτη φωτός μακριά στον αστερισμό του Aquila the Eagle βρίσκεται ένα μεγάλο σκοτεινό σύννεφο. Αυτό το σύννεφο (που ονομάζεται νεφέλωμα) εκτείνεται ανάμεσα στα αστέρια για περίπου 65 έτη φωτός - δηλαδή πάνω από δεκαέξι φορές τη διάμετρο του ηλιακού μας συστήματος.

Η σκόνη αποκρύπτει εντελώς το εσωτερικό αυτού του νεφελώματος. Τουλάχιστον μέχρι το τέλος του 2009, όταν το Herschel Space Observatory κατάφερε να διεισδύσει στη σκόνη για να το φωτογραφήσει για πρώτη φορά. Αυτό που οι αστρονόμοι βρήκαν είναι ένα αστρικό νηπιαγωγείο, ένα μέρος όπου σχηματίζονται νέα αστέρια.

Ένα σκοτεινό νεφέλωμα είναι ένα καλό μέρος για το σχηματισμό των αστεριών. Αν και το υλικό σε ένα νεφέλωμα είναι διάχυτο, υπάρχει σε μεγάλες ποσότητες. Ένα γεγονός εκκίνησης κάποιου είδους, όπως μια γειτονική έκρηξη του σουπερνόβα, μπορεί να προκαλέσει την ασταθής σύννεφο και να αρχίσει να καταρρέει με τη δική της βαρύτητα. Διαλύεται σε θραύσματα τα οποία στη συνέχεια καταλήγουν να καταρρέουν, καθίστανται πυκνότερα καθώς εξελίσσονται σε αστέρια.

Μέσα στο νεφέλωμα του Αετού οι αστρονόμοι έχουν βρει έξι εκατοντάδες από αυτές τις πυκνές περιοχές που θα γίνουν αστέρια. Μετά από περίπου δέκα χιλιάδες χρόνια, ένα αστέρι εμβρύου, που ονομάζεται πρωτοστάτης, σχηματίζεται στο κέντρο της πυκνής περιοχής, δίδοντας θερμότητα και φως. Όταν γίνεται αρκετά ζεστό για να διατηρηθεί η πυρηνική σύντηξη, γίνεται ένα αληθινό αστέρι.

Η εικόνα κεφαλίδας δείχνει τη φωτογραφία Herschel του νεφελώματος του αετού και των δεδομένων ακτίνων Χ από το τηλεσκόπιο XMM Newton. Υπάρχουν μελλοντικά αστέρια ενσωματωμένα σε σκοτεινά νημάτια και ζεστά νεαρά αστέρια φωτίζουν ήδη το νεφέλωμα για να παράγουν δύο φωτεινές περιοχές.

Αλλά πώς είδε ο Herschel μέσα από τη σκόνη όταν άλλα όργανα δεν μπορούσαν;

Τα μάτια μας δεν μπορούν να δουν μέσα από τη σκόνη, ούτε και τα τηλεσκόπια που ανιχνεύουν το ορατό φως. Ωστόσο, το φως έρχεται σε πολλά μήκη κύματος που είναι αόρατα στα μάτια μας, συμπεριλαμβανομένων των μεγαλύτερων μηκών κύματος του υπέρυθρου και του υπομεγέθους. Αυτά μπορούν να διεισδύσουν στη σκόνη και να δουν επίσης το ψυχρότερο μέρος του σύμπαντος, όπως οι περιοχές σχηματισμού αστέρι, οι οποίες ακτινοβολούν σε αυτά τα μήκη κύματος.

Τα τηλεσκόπια με βάση τη Γη δεν μπορούν να ανιχνεύσουν αυτό το φως επειδή η ατμόσφαιρα τους απορροφά. Εντούτοις, τα ευαίσθητα όργανα του Herschel μπορούσαν να δουν ολόκληρο το φάσμα της υπέρυθρης ακτινοβολίας και της ακτινοβολίας κάτω του λεπτού, το πρώτο τηλεσκόπιο να το κάνει.

Το Herschel ξεκίνησε τον Μάιο του 2009 από την Ευρωπαϊκή Υπηρεσία Διαστήματος (ESA), το μεγαλύτερο τηλεσκόπιο που έστειλε ποτέ σε τροχιά. Στα 3,5 μέτρα (περίπου έντεκα και μισά πόδια) ο κύριος καθρέφτης είναι 0,9 μέτρα (σχεδόν τρία πόδια) μεγαλύτερος σε διάμετρο από αυτόν του διαστημικού τηλεσκοπίου Hubble.

Το τηλεσκόπιο ονομάστηκε για τον William και την Caroline Herschel. Ήταν γεννημένοι από τη Γερμανία, αλλά ζούσαν στην Αγγλία τον δέκατο έβδομο και τον δέκατο όγδοο αιώνα. Ο Γουίλιαμ ήταν ο ανακαλύπτης του πλανήτη Ουρανός και επίσης η υπέρυθρη ακτινοβολία. Με τη βοήθεια της αδελφής του Caroline, έβαλε τα θεμέλια για τη σύγχρονη αστρονομία. Η Caroline, η οποία ήταν η πρώτη γυναίκα που είχε πιστωθεί με την ανακάλυψη ενός κομήτη, έμαθε τον αδελφό της να ενδιαφέρεται για νεφελώματα. Μαζί διερεύνησαν τον ουρανό και ταξινόμησαν τα νεφελώματα του βόρειου ημισφαιρίου.

Το Παρατηρητήριο Διαστήματος Herschel παρατηρούσε αντικείμενα χαμηλής θερμοκρασίας για να μας βοηθήσει να καταλάβουμε, μεταξύ άλλων, πώς σχηματίζονται και εξελίσσονται τα αστέρια και οι γαλαξίες και η χημεία των νεφελωμάτων. Στις 29 Απριλίου 2013 η αποστολή τελείωσε όταν το παρατηρητήριο υπερύθρων τελικά εξαντλήσει το ψυκτικό του ηλίου.

Οδηγίες Βίντεο: L'ESPACE POUR LES ENFANTS ???? URANUS (Δεκέμβριος 2022).